Les ut til det mest eksentriske av planetene. Pluto, med sin gåtefulle gigantiske måne Charon, er de eneste planetarisk sonder som ennå har undersøkt på nært hold. NASA-ingeniører og forskere jobber for tiden med et prosjekt for å besøke den mest solrike satellitten og fremkalle hemmelighetene. En bitter kald, isete verden - det er det eneste vi vet om Pluto så langt. Ellers er outsideren i solsystemet en ganske tom skifer. Ingen romfart har noen gang utforsket ham på nært hold. All informasjonen vi har om Pluto og dets gigantiske måne Charon, oppdaget i 1978, kommer fra observasjoner på land eller, i tilfelle Hubble-romteleskopet, målinger fra jordens bane - det vil si fra en avstand på godt over fire milliarder kilometer.

Pluto er også en utenforstående når det gjelder størrelsen: han er den desidert minste blant planetene, mye mindre enn månen vår. Bortsett fra jorden, ville han ikke engang dekke Europa eller USA.

Hvorvidt Pluto har en atmosfære ble først funnet i 1988. På den tiden var det en sjelden mulighet for planeten å passere rett foran en stjerne. Under "tildekningen" mørknet ikke stjernen brått, men mørknet umiddelbart før. Av dette kan det konkluderes at planeten er omgitt av en tynn atmosfære. Det består av nitrogen, karbonmonoksid og metan, som spektrale studier har vist senere. I følge teoretiske betraktninger kan den også inneholde noen fotokjemisk produserte molekyler (hydrosyansyre, nitriler, etyn og andre hydrokarboner) samt atomisk hydrogen.

Høydepunktet for Pluto-forskning så langt var i mars 1996, da amerikanske astronomer publiserte et kart over overflaten. Det er basert på observasjoner gjort av Hubble-romteleskopet med det svake objektkameraet fra Det europeiske romfartsorganisasjonen ESA. Bildene ble tatt i juni og juli 1994, da Pluto lå bare 4, 8 milliarder kilometer fra Jorden, i løpet av en Pluto-dag som varte i 153 jordtimer. Hver piksel på bildet tilsvarer et område på 160 kvadratkilometer. Etter lange bildebehandlingsprosedyrer ble det laget et Pluto-kart som viser de største lysmørke kontrastene av alle planeter i solsystemet bortsett fra Jorden. utstilling

Det mest spennende spørsmålet angår gjenstanden til Pluto og den ekstraordinære store månen. De fysiske egenskapene, så vel som den forskjellige indre strukturen og den kjemiske sammensetningen til Pluto og Charon utelukker at Charon en gang splittet seg fra Pluto, eller at begge kroppene oppstod sammen fra gass- og støvskyen til protosolaren Urnebels. Hypotesen om at Pluto var en lekket Neptuns måne, som ofte ble nevnt tidligere, har også blitt tilbakevist av Charons oppdagelse. At Pluto ganske enkelt har fanget månen sin, er også usannsynlig av himmelske mekaniske grunner.

Den mest sannsynlige antakelsen er at Pluto en gang kolliderte med en kropp mange hundre, kanskje til og med tusen kilometer i størrelse. Fra steinsprut, i en bane rundt Pluto, kunne Charon ha dannet seg. Like etter oppdagelsen av Månen ble det imidlertid reist en viktig innvending mot denne kollisjonshypotesen: Hvis Pluto og Charons forløpere var de eneste gjenstandene i dette avsidesliggende området av solsystemet, ville en slik kollisjon være ekstremt usannsynlig.

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Anbefalt Redaksjonens