Tre små sjimpanser forstår engelsk bedre enn mange europeere. De skriver på datamaskinen, ser ut til å snakke og til og med lyve når de ikke kan håndheve viljen sin. Kanzi, Panbanisha og Nyota er kjærlige "intelligensdyr" - og paradis for studiet av språk, tanke og kognitiv evolusjon. Den lille kvinnen med de våkne øynene og den til tider skjøre stemmen virker rolig og forbeholdt. Alle som snakker med henne kan vanskelig forestille seg at hun noen ganger skriker og skriker på laboratoriet, slår på bord og famler med hårete skapninger som overgår henne i styrke. Sue Savage-Rumbaugh, i midten av 50-årene, er professor ved Atlanta State Universitys språkforskningssenter, grunnlagt i 1981, og fostermoren til verdens mest kommunikative aper. Men hun holder beskjedent tilbake og lar "stjernene" sine stå på scenen - spesielt bonoboer (eller miniatyrsjimpanser) Kanzi, Panbanisha og Nyota. På 1970-tallet begynte Sue Savage-Rumbaugh og hennes senere ektemann Duane Rumbaugh å undervise sjimpanser og bonobos abstrakte symboler på et datatastatur. Disse symbolene, såkalte lexigrammer, står for enkeltord som "banan", "på", "i", "bøtte". Den nå 20 år gamle Kenzi kontrollerer nå over 250 av disse ordssymbolene. Senere ble det klart at Kenzi også kjenner betydningen av hundrevis av engelske ord. Han kan tilordne ordene til objekter, bilder, handlinger og også leksigrammer. Enda mer talentfull er hans 5 år eldre søster Panbanisha. Dette overrasket forskeren også nylig med tegninger på gulvet. Linjene så utrolig like ut som lexigrammer - Panbanisha hadde begynt å skrive. Språkmennene er imidlertid skeptiske til forskningen. Noam Chomsky fra Massachusetts Institute of Technology, verdens mest innflytelsesrike språkforsker, har ideen om å snakke aper for ønsketenkning. "Det er som om du vil lære folk å fly." Til og med apeforskerne er ikke nødvendigvis overbevist om Kenzis talent. Herbert Terrace, en psykolog ved Columbia University, forklarer Kenzis ferdigheter gjennom trening og imitasjonslæring. Med en ny lexigram-datamaskin vil Sue Savage-Rumbaugh nå bestemme i hvilken grad andre ferdigheter i bonoboene sitter fast. Den nye datamaskinen muliggjør mer komplekse grammatiske konstruksjoner og genererer det passende engelske ordet med et trykk på en knapp. Hun stiller høye forventninger til Panbanishas 2 år gamle sønn Nyota.

Da forskeren observerte ville små sjimpanser i Kongo på 1990-tallet, oppdaget hun komplekse forståelsesprosesser. For mer detaljerte undersøkelser er det imidlertid ikke mye tid igjen. På grunn av ulike sivilisasjonsinnflytelser er artene deres i dag i alvorlig fare. Okkupasjonen med apen har også funnet en veldig praktisk bruk. Så lexigrammer er allerede brukt til å kommunisere med svært psykisk og taleshemmede.

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Anbefalt Redaksjonens