På bare 200 kilometer høyde brøler NASAs messengeromssonde over overflaten av planeten Mercury på mandag. Kunstverket til en kunstner viser hvordan sonden nærmer seg kraterlandskapet på planeten. Kilde: NASA / Johns Hopkins University
Mandag kveld flyr den amerikanske romfartssonden Messenger over den pockmarked overflaten av planeten Mercury på bare 200 kilometer. Astronomer forventer at observasjonsdataene vil gi mange innsikter i dannelsen og utviklingen av planeten nærmest solen. Siste besøk hos Merkur er for 33 år siden. På den tiden kartla Mariner 10-sonden rundt 45 prosent av planetens overflate. Space Messenger Messenger av det amerikanske romfartsorganisasjonen Nasa vil omgå solen to ganger etter å ha passert på mandag og vil passere Merkur til den kommer inn i bane rundt Merkur i 2011. Kvikksølv regnes som den minst utforskede planeten i solsystemet vårt. På grunn av sin nærhet til solen, er det vanskelig å observere fra jorden og å gå med en sonde. Astronomene har derfor store forhåpninger for måledataene for syv instrumenter som Messenger måles under flybyen hans og senere fra en bane rundt planeten. I løpet av flyoverfasen mandag kveld, rundt klokken 20 Sentral-europeisk tid, vil sonden bruke kameraene sine til å skyte 1 200 bilder av overflaten av planeten. Andre instrumenter måler høydeprofilen til kraterlandskapet, planetens tyngdekraft og magnetfeltet.

Med dataene ønsker forskerne å klargjøre hvilken av de mange hypotesen om opprinnelse til Merkur som gjelder. Planeten har en usedvanlig stor jernkjerne, som utgjør to tredjedeler av den totale massen. Over er et relativt tynt lag med silikatberg. Astronomer mistenker nå at den nære solen allerede har fordampet store deler av kvikksølvoverflaten under dannelsen av planeten. Alternativt kunne Merkur ha sin opprinnelse i større avstand fra solen i solsystemet og drevet innover av en kollisjon. Mye av pelsen ville gått tapt. Fremvektsscenariet må reflekteres i overflatestrukturen og sammensetningen, håper forskerne.

Da Messenger nådde bane rundt Merkur i 2011, vil sonden fullføre en lang odysse gjennom solsystemet: Selv om Merkurus bane er nær nitti millioner kilometer jord, er Messenger totale avstand gjennom solsystemet omtrent åtte milliarder kilometer. Solen sirkles 15 ganger, når jorda har passert, to ganger Venus og tre ganger Mercury selv. Erfaringene og resultatene fra Messenger-oppdraget ønsker også europeerne å være til nytte: I 2013 starter de sitt eget oppdrag BepiColombo i retning Mercury.

Melding fra NASA ddp / science.de? Martin Schäfer-annonse

© science.de

Anbefalt Redaksjonens