Les ut Pioneer 10 - en satellitt revolusjonerer planetens vitenskap. Romføleren hadde banet vei for astronomene til de ytre planetene. I mellomtiden er romfartsveteranen over ti milliarder kilometer unna oss - og sender fortsatt. 3. desember 1973: NASAs tette kontrollrom i Mountain View, California, har knitrende spenninger. Rundt 50 forskere og ingeniører stirrer fast på de uendelige antall rader på skjermene. De kommer fra Pioneer 10, den første menneskeskapte sonden som har våget seg langt inn i det ytre solsystemet og nå står overfor sin mest alvorlige test: Tåler den den konsentrerte strålingsbombardementet av planetariganten Jupiter? De mest dramatiske øyeblikkene av hele oppdraget er overhengende.

Stråledosen nær Jupiter overgår alle forventninger. Elektrisk ladede partikler fra solvinden blir fanget i planetens kraftige magnetfelt og akselerert til høye hastigheter. De kan bety slutten på Pioneer 10. Strålingen overskrider de jordiske verdiene tusen ganger. Med en toppfart på 36 kilometer i sekundet skyter sonden 131 000 kilometer høyt over de ytterste skyene av ammoniakkis. Da forsvinner Pioneer 10 bak planeten.

Radioforbindelsen er avbrutt i 40 minutter. Nå blir selv de kjøligere sinnene urolige: Ville signalene dukke opp igjen, eller hadde strålingsbeltet ødelagt elektronikken til måleinstrumentene? Alt var i orden. Nesten alt. Selv om Pioneer 10 rapporterte tilbake på planen, så noen instrumenter ut til å motta spøkelsesaktige signaler og spilte vanvittig.

Strålingsfeltet hadde forfalsket dem falske meldinger. "Vi måtte fortelle Pioneer alt, slå på og av hvert instrument, stille inn rekkefølgen på målingene, regulere følsomheten og så videre. Noen dager sendte vi sonden 2.000 til 3.000 kommandoer bak den. "Richard Fimmel, som var ansvarlig for noen av de vitenskapelige instrumentene om bord og hadde hatt ansvaret for oppdraget fra starten av, er fortsatt overrasket over denne tekniske banebrytende prestasjonen da han tegnet fra det kaliforniske selskapet TRW Space and Technology bygget sonde med sine mer moderne etterfølgere Voyager og Galileo sammenligner. utstilling

Innsatsen for Pioneer 10 var verdt det. Tallrike observasjoner, inkludert over 300 bilder med en oppløsning på opptil 500 kilometer, kom til jorden. For første gang kunne den turbulente atmosfæren til gassgiganten observeres på nært hold og dens enorme magnetfelt målt. Enda viktigere er at Pioneer 10 banet vei for alle senere og mer nøyaktige utforskninger av det ytre solsystemet. Uten denne banebrytende innsatsen hadde ikke oppdraget til de to Voyager-romfartøyene som ble lansert på sensommeren 1977 vært mulig. selskap. "

I mellomtiden er Pioneer 10s energiressurser så utmattet at bare ett vitenskapelig instrument kan betjenes: vekselvis er Geiger-telleren for å oppdage de kosmiske strålene og UV-spektrometeret, som måler strålingen reflektert av hydrogenet mellom stjernene. På slutten av dette eller begynnelsen av neste år vil sonden være helt stille.

NASA avsluttet offisielt oppdraget 1. april 1997. De årlige driftskostnadene på $ 500 000 dollar var ikke i forhold til den vitenskapelige produksjonen. Silver Jubilee for 25-årsjubileet for Pioneer 10, som ble feiret 2. mars i år i hovedkvarteret til NASA, var også et avskjedsfest. Dataene kommer også unge akademikere til gode. "Pioneer-programmet fikk rundt 50 studenter til doktorgraden, " smilte Charlie Hall, Pioneer 10s første prosjektleder, under seremonien. NASA har ikke forlatt sonden sin helt. Nærmer seg flygeledere vil skyte dem en stund og sporadisk overhøre de siste hviskene.

Derimot har Pioneer 11 vært stille siden november 1995, da den lå 6, 6 milliarder kilometer fra sola. Radioantennen kunne ikke lenger rettes opp mot jorden: strømmen fra batteriene hadde tørket ut. Om knappe fire millioner år vil Pioneer 11 fly forbi stjernen Lambda i stjernebildet Adler og vil fortsette å kjøre lenger og lenger mot sentrum av Melkeveien.

Pioneer 10 er nå over 10 milliarder kilometer unna oss - nesten dobbelt så langt som Pluto. Hver time øker deres avstand med ytterligere 45 000 kilometer. Aldri før har et jordisk romskip trengt dypere ut i verdensrommet. I februar 1998 vil sonden imidlertid måtte gi fra seg rekorden til Voyager 1, som skyter raskere i motsatt retning.

Pioneer 10 vil være på vei i minst 10.000 år før den passerer den påståtte vuggen av kometer med lang tid: Oorts kometersky, som omgir solsystemet som et sfærisk skall. Og om 33000 år vil hun fly forbi dvergstjernen Ross 248 - i den staselige avstanden på 3, 3 lysår, alltid i retning stjernebildet Tyren. Omtrent hvert million år vil hun passere flere stjerner, "et spøkelsesskip som driver stille gjennom det mørke rommet, " sier Larry Lasher.

Sonden vil fortsatt krysse mellom stjernene når det ikke er noen på jorden som kan huske dem. Men selv ikke Pioniers reise varer evig. På et tidspunkt, men bare i milliarder av år, vil den interstellare saken, som gnir som det fineste emirepapiret på metallspøkelseskipet, ødelegge sonden. Støvet deres vil spre seg i det ubegrensede rommet mellom stjernene.

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Anbefalt Redaksjonens