Hvordan aldring av organismer fungerer, hva som er ansvarlig og om de faktisk kan påvirke det - alt dette er fremdeles stort sett uforklarlig. Imidlertid kommer forskere nærmere svarene. Etter hvert blir det stadig tydeligere at gener i tillegg til ytre forhold i aldring, også spiller en viktig rolle. I eksperimenter har forskere vært i stand til å forlenge levetiden til de respektive organismer betydelig gjennom endringer i genomet. Hvis den reisende våger seg på vei til den avsidesliggende høye dalen i Sentral-Himalaya, som ligger i en høyde av 2400 meter i Karakorum-fjellene, møter han noen av de eldste menneskene i verden: Hunza, en pakistansk høydestamme, har rykte å bli gammel og godt over gjennomsnittet. Befolkningen i det tidligere riket liker det beste av helsen. Deres påståtte ungdommefontene er ifølge mange overbevisninger brevannet de spiser hver dag.

Men er vann virkelig ansvarlig for Hunzas ekstraordinære levetid, eller er det en predisposisjon, en særegenhet ved genomet? Er det et slags genetisk aldringsprogram som går tregere hos noen mennesker og raskere hos andre - ligner det som er ansvarlig for å utvikle en kropp? Disse spørsmålene er fremdeles uklare. Imidlertid oppdager forskere mer og mer bevis på at gener i tillegg til miljøforhold også spiller en avgjørende rolle i aldring.

Bare på egen oppførsel og også på miljøet kan mennesket påvirke i det hele tatt. For eksempel ser et redusert kaloriinntak ut til å forlenge livet. Som spiser mindre, lever visstnok lenger. Det er allerede en rekke hypoteser for dette fenomenet: Det lavere kaloriinntaket reduserer åpenbart frie radikale skader på genomet.

En annen forklaring på den bekreftede i mange dyreforsøkskontekster ga amerikanske forskere avhandlingen om at et bestemt protein er involvert i denne prosessen. Forskerne viste at bryggerens gjær Saccharomyces cerevisiae produserer dette proteinet i økende grad i stresssituasjoner som et redusert kaloriinntak. Disse resultatene indikerer allerede at aldringsprosessen involverer et stort antall genetiske svitsjer i kroppen. Inntak av mindre mat, overfladisk en ren oppførsel, fungerer på en tidligere ukjent måte på produksjonen av et protein og dermed på et gen. utstilling

Den første indikasjonen på generens avgjørende betydning i aldring kom så tidlig som for femten år siden fra forskere ved University of California i Irvine. De viste at å endre et enkelt gen øker levetiden til rundorm Caenorhabditis elegans med opptil 65 prosent. Funnene deres utløste en enorm protest i den vitenskapelige verden. Tviler på forskere til og med advarte befolkningen om at genetisk kontroll av aldringsprosessen var uaktuelt. Men siden den gang har mange andre eksperimenter bekreftet disse første resultatene, med det meste ormer eller fluer som ble gjenstand for undersøkelser.

Nyere funn, som kom fra Frankrike i januar 2003, refererte derimot til pattedyr. Forskere viste at mus også levde opptil en tredjedel lenger etter å ha mutert et enkelt gen. På den ene siden er det nære forholdet til de tilsvarende genene i ormer eller mus: i begge tilfeller er de tilhørende proteiner involvert i lignende prosesser i cellen. Det er også påfallende at de muterte dyrene, enten det er ormer eller mus, tilsynelatende var mer motstandsdyktige mot skader på kroppens celler, for eksempel på grunn av UV-stråling eller frie radikaler.

Dermed kan det neppe benektes at visse gener er en essensiell, om ikke den viktigste faktoren i aldringsprosessen. Hvor sterkt den enkelte påvirker det av atferden hans og valget av miljøet, kan foreløpig bare spekuleres. I det minste har han ingen tilgang til genene sine. Men her er det forresten spørsmålet om det ville være ønskelig.

ddp / bdw - Stefanie Offermann

© science.de

Anbefalt Redaksjonens